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La loutre de mer

Loutre de mer: description et mode de vie d’une espèce clé

La loutre de mer, membre aquatique de la famille des belettes, se trouve le long des côtes de l’océan Pacifique, en Amérique du Nord et en Asie. La loutre de mer passe le plus clair de son temps dans l’eau. Les loutres de mer ont des pattes palmées, une fourrure hydrofuge (la plus épaisse du monde) pour les garder au sec et au chaud, et des narines et des oreilles qui se ferment dans l’eau.

Les loutres de mer sont une espèce clé, ce qui signifie que leur rôle dans leur environnement a plus d’effet que d’autres espèces. En tant que prédateurs, les loutres de mer jouent un rôle essentiel dans le maintien de l’équilibre des écosystèmes marins près des côtes. En effet, sans les loutres de mer, les animaux sous-marins qu’ils dévorent dévoreraient les forêts de varech au large de la côte qui servent de couverture et de nourriture à de nombreux autres animaux marins. De plus, les loutres de mer aident indirectement à réduire les niveaux de dioxyde de carbone atmosphérique, un gaz à effet de serre répandu, car les forêts de laminaires jouent un rôle important dans la capture du carbone dans les écosystèmes côtiers.

Le régime alimentaire des loutres de mer: que mange la loutre de mer?

Les loutres de mer mangent des oursins, des ormeaux, des moules, des palourdes, des crabes, des escargots et environ 40 autres espèces marines. Les loutres de mer mangent environ 20% de leur poids dans les aliments chaque jour pour soutenir leur métabolisme élevé.

Une loutre de mer qui déguste, comme à son habitude, des oursins

Population des loutres de mer

Historiquement, les loutres de mer se chiffraient entre plusieurs centaines de milliers à plus d’un million. Malheureusement, en raison du commerce de la fourrure, les nombres mondiaux sont tombés à un total de 1000-2000 au début des années 1900. Aujourd’hui, on estime qu’il y en a un peu plus de 106 000 dans le monde, avec un peu plus de 3 000 en Californie.

Habitat: où vit la loutre de mer?

Les loutres de mer vivent dans les eaux côtières peu profondes du Pacifique nord. Leur aire de répartition historique s’étendait du Japon, le long de la côte de Sibérie et de la chaîne des Aléoutiennes jusqu’à la Basse-Californie, en passant par l’Alaska, la Colombie-Britannique, Washington, l’Oregon et la côte californienne. On trouve actuellement des loutres de mer au Canada, en Russie, au Japon, en Californie et à Washington, mais la majorité des loutres de mer sauvages se trouvent dans les eaux de l’Alaska. Des observations récentes d’observations de loutres de mer ont également eu lieu au Mexique.

Aux États-Unis, il existe deux sous-espèces distinctes de loutres de mer, la loutre de mer (Enhydra lutris kenyoni) et la loutre de mer (Enhydra lutris nereis). Les loutres de mer du Nord se trouvent dans les îles Aléoutiennes, dans le sud de l’Alaska, en Colombie-Britannique et à Washington. Les loutres de mer du Sud, également connues sous le nom de loutres de mer de Californie, vivent dans les eaux le long de la côte californienne et vont du comté de San Mateo au nord jusqu’au comté de Santa Barbara au sud.

Comportement des loutres de mer

Les loutres de mer passent une grande partie de leur vie dans l’eau et peuvent plonger jusqu’à 330 pieds lorsqu’elles cherchent de la nourriture. Elles se reposent parfois dans les forêts de varech côtières, drapant souvent le varech sur leurs corps pour ne pas s’éloigner.

Le mode de vie des loutres
Des loutres de mer groupées

Elles dorment de cette façon, souvent rassemblés en groupes. Les loutres flottent parfois dans les forêts de varech, ou algues géantes, dans lesquelles elles s’emmêlent pour fournir un ancrage dans la mer tourbillonnante.

Ces loutres aquatiques font plus que dormir en flottant sur le dos. Elles sont souvent vues avec une palourde ou une moule et une roche qui a été habilement piégée du fond de l’océan. Les loutres placent la roche sur leur poitrine, et frappent à plusieurs reprises les coquillages contre elle jusqu’à ce qu’elle s’ouvre pour révéler le délicieux repas à l’intérieur. Elles mangent aussi des créatures aquatiques telles que les oursins, les crabes, les calmars, les pieuvres et les poissons.

Les loutres de mer sont les seules loutres à donner naissance à l’eau. Les mères nourrissent leurs petits tout en flottant sur leur dos. Elles tiennent les bébés loutres sur leur poitrine pour les soigner et leur apprennent rapidement à nager et à chasser.

Reproduction des loutres de mer

Les loutres de mer ont été caractérisées comme ayant des organisations sociales sexuellement ségréguées, avec des «zones masculines» et des «zones féminines». Les mâles loutres adultes pénètrent dans les zones femelles et établissent un territoire. Les mâles loutres peuvent s’accoupler en série avec les femelles loutres qui pénètrent sur leurs territoires. Les taux de copulation des mâles territoriaux sont étroitement liés à la disponibilité de l’abri et de la nourriture de ce territoire particulier.

Une reproduction saisonnière

La loutre de mer se reproduit tout au long de l’année, l’activité de reproduction atteignant un sommet à l’automne. L’accouchement a lieu tous les mois de l’année avec une fréquence maximale au printemps. Certaines caractéristiques du cycle reproductif telles que la période de l’année où les femelles accouplent et paissent, la durée des périodes de dépendance, les poids à la naissance et la durée entre les tentatives reproductives successives chez les femelles peuvent varier en fonction des conditions environnementales. En général, la reproduction est plus saisonnière en Alaska qu’en Californie.

L’accouplement des loutres de mer

Lors de l’accouplement, une paire se lie pendant 1 à 4 jours. Pendant cette période, la paire conduit toutes les activités à proximité les unes des autres et plusieurs copulations peuvent avoir lieu dans l’eau. Pendant la copulation, le mâle attrape la femelle par le nez et la monte du dos.  Parfois, les femelles sont gravement blessées et stressées lors de tentatives de reproduction. Le lien du couple est terminé lorsque la femelle quitte le territoire du mâle. À ce moment, le mâle peut tenter d’empêcher la femelle de partir. Il semble que la réceptivité sexuelle d’une femelle se termine avant la dissolution de la liaison par paire et est susceptible d’être la raison pour laquelle la liaison par paire se termine. Il est suggéré que l’œstrus dure de 3 à 4 jours en fonction de la durée de la liaison par paire.

L’accouchement de la loutre de mer

L’accouchement a été observée sur terre, mais il se produit généralement dans l’eau. L’intervalle normal de mise bas est d’environ 12 mois et la période de gestation d’environ quatre à six mois.

Une maman loutre et son bébé

La reproduction des loutres

Le processus de reproduction des loutres

Après avoir obtenu leur maturité sexuelle, les loutres peuvent se reproduire. Elles se reproduisent une ou deux fois par an, et l’accouplement se déroule généralement soit l’hiver, soit l’été. La reproduction des loutres est un processus complexe que nous vous invitons à découvrir !

Chez les loutres de mer, ou Enhydra lutris, le processus de reproduction est très unique du fait de leur mode de vie mais surtout de la capacité des loutres femelles à retarder le développement de l’embryon.

La femelle loutre attire le mâle loutre

Le mâle loutre retrouve la femelle dès lors qu’il entend ses cris aigus et lorsqu’elle sécrète ses glandes anales. La catiche, comme on nomme le terrier, est construite avant l’accouplement. On y trouve deux entrées distinctes. D’une part, il y’a une entrée qui est sous l’eau, d’autre part, il y’a une entrée située à la surface du sol. Cette dernière est recouverte par l’épaisse végétation.

Une belle loutre femelle

L’accouplement des loutres

Les loutres s’accouplent généralement dans l’eau, pour une durée approximative d’une demi-heure. Quand une loutre de mer mâle trouve une femelle réceptive, les deux loutres s’engagent alors dans un comportement ludique, jusqu’à parfois devenir agressif. Ils se lient pour la durée de l’oestrus, ou 3 jours. Le mâle loutre tient la tête ou le nez de la femelle loutre avec ses mâchoires pendant la copulation. D’ailleurs, on peut parfois voir des cicatrices visibles sur les femelles, à la suite de ce comportement assez atypique.

Reproduction des loutres de rivière dans l’eau

Une reproduction plus complexe pour les loutres de mer

Les loutres de rivière femelles accouchent après une grossesse de neuf semaines. En revanche, la reproduction de loutres de mer peut être un peu plus compliquée.

Les loutres de mer femelles vivent en grands groupes. Quand l’une des femelles se prépare à se reproduire, elle dégage un parfum qui attire les mâles. Quand un mâle détecte l’odeur, il nage parmi les femelles avec le visage vers le bas, nageant plus rapidement que la normale, à la recherche de la femelle parfumée. En la retrouvant, il nage et l’embrasse, en se frottant et en frottant son corps. Si elle est prête à s’accoupler, le mâle reste avec elle pendant quelques jours. Sinon, elle le rejette en claquant des dents de façon fugace le repoussant.

La loutre de mer peut retarder le développement du loutron

Les loutres de mer s’accouplent avant l’arrivée de la saison orageuse, quand les mers deviennent rugueuses. La mer agitée rend l’accouplement difficile et la nourriture plus difficile à trouver. Les loutres de mer femelles peuvent retarder le développement de leurs jeunes jusqu’à la fin de la saison orageuse en empêchant l’œuf de s’implanter dans leur utérus.

Reproduction de loutres de mer dans l’eau

La loutre de mer fait partie de plusieurs espèces de mammifères qui subissent une implantation différée dans laquelle l’embryon ne s’implante pas immédiatement après la fécondation, mais demeure en suspension en permettant la naissance dans des conditions favorables. L’implantation retardée produit des temps de gestation variés, qui ont été signalés comme étant de 4 à 12 mois.

Les loutres de mer donnent naissance à leurs petits une fois que le mauvais temps a disparu, quand la nourriture et les abris sont plus abondants. Les femelles donnent généralement naissance environ une fois par an, bien que beaucoup de femelles connaissent des intervalles de reproduction plus longs, donnant naissance tous les 2 ans. Si un chiot ne survit pas, la mère peut souffrir d’œstrus post-partum.

Cette capacité de retarder la grossesse n’est pas unique aux loutres de mer. Les blaireaux, les belettes et les kangourous peuvent aussi ralentir ou retarder le développement de leurs fœtus. Une grossesse retardée signifie que la durée de l’accouplement entre la loutre de mer et la naissance varie considérablement. Le maximum est de 12 mois

La saison des amours des loutres

La  saison  des amours  des  loutres: une saison propice aux rencontres et à la reproduction des loutres

Contrairement aux autres animaux, la loutre a une vie amoureuse très particulière et la reproduction des loutres fonctionne d’une manière bien spéciale. Les rencontres entre le mâle de la loutre et la loutre femelle se font généralement pendant la saison des amours.
En dehors de cette saison des amours, le mâle et la femelle loutre restent généralement séparés, l’habitat de la loutre étant propre à chacun.

Bien que les mâles et les femelles loutres ne vivent pas dans les mêmes habitat, ils ne semblent pas se montrer agressifs l’un envers l’autre lorsque leurs habitats se chevauchent. Seuls les bébés loutres mâles peuvent rester avec leur mère pendant quelques années pour leur période de croissance.

Comportement des loutres pendant la saison des amours

Pendant la saison des amours, les loutres perdent leur discrétion. Les mâles loutres commenceront à faire leur apparition dans les habitats où se trouvent les femelles loutres pour conquérir l’amour d’une femelle. Mais la réponse pour l’accouplement est donnée par la femelle loutre.  Dans ce cas précis, si le mâle de la loutre se sent rejeté par une femelle loutre, il se déplacera dans un autre habitat pour  y trouver une autre femelle loutre.

saison-amour-loutre
La saison des amours des loutres

On observe alors des jeux aquatiques ou encore des poursuites entre les deux sexes de loutres.  La femelle loutre, pour manifester son intérêt pour le mâle loutre, va se rouler avec ce dernier. Le mâle loutre quant à lui, peut mordre le nez de la femelle loutre en réponse pour lui dire qu’il est intéressé.
Le niveau d’hormones de la loutre augmente progressivement pendant ces activités.
L’étape de rencontre avec les deux sexes se fait généralement sur la terre ferme mais en ce qui concerne le processus d’accouplement, les loutres se déplacent dans l’eau.

Quoi qu’il en soit, la reproduction des loutres est un cycle assez particulier et unique en son genre !

N’est-ce pas beau l’amour Loutre ?

Cycle de reproduction des loutres

La reproduction des loutres en différentes phases

Le cycle de reproduction des loutres comprend plusieurs phases. D’abord, il faudrait savoir que la loutre comme chez l’être humain connaît une période de puberté. De ce fait, les femelles loutres atteignent la puberté entre 2 et 3 ans. Les mâles loutres atteignent aussi leur période de puberté à partir de 2 ans. Pendant cette période, il peut y avoir accouplement, mais pas de fécondation. Il faut attendre jusqu’à 3 ans pour avoir une pleine activité sexuelle.

La maturité sexuelle des loutres

Une fois que l’âge de la pleine activité sexuelle est atteint, il peut y avoir alors accouplement entre le mâle et la femelle. L’accouplement se passe généralement sur terre qui est rare ou dans l’eau. Le Coït se traduit par 10 à 30 mouvements de bassin. Sur terre, le mâle arrive difficilement à garder le contact génital au cours du coït, tandis que dans l’eau, il n’est jamais perdu. L’accouplement peut durer généralement entre 10 et 50 mn. Plusieurs accouplements peuvent avoir lieu dans la même journée.

Après l’accouplement féconde il y a alors une période de gestation qui dure environ 2 mois ensuite, on assiste à la naissance des bébés  loutres. Cependant, de nouveaux accouplements peuvent avoir lieu 10 mois après la mise bas donc au total 12 mois. Les bébés loutres étant encore auprès de leur mère, l’accouplement peut avoir lieu en leur présence sans que cela ne pose de problème.

La gestation des loutres

Pour reconnaître une loutre en gestation, on observe après plus de 3 semaines de gestation que les 4 mamelles deviennent bien visibles. Après 1 mois de gestation, le ventre de la femelle commence à s’arrondir légèrement. Les mamelles deviennent ainsi grosses et les tétines bien visibles.  Cet phénomène est bien visible dans l’eau, car le poil est collé à la peau.

Après la première année suivant l’accouplement fécond le cycle de reproduction des loutres peut alors reprendre.