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La loutre de mer dans son écosystème

Les loutres de mer: la solution pour maintenir l’équilibre de l’écosystème marin

Qui n’aime pas les loutres de mer ? Ces adorables créatures qui se tiennent les pattes et qui ouvrent un coquillage pour une collation de midi sont assez populaires. Mais dans la nature, la loutre de mer n’est pas seulement mignonne ! En effet, voyons comment les loutres de mer sont aussi la clé pour maintenir l’équilibre de leur propre écosystème.

En plus d’être mignonne, la loutre de mer contribue à l’équilibre de l’écosystème marin

Le métabolisme particulier des loutres de mer

Ce qui est particulièrement intéressant chez les loutres de mer, c’est qu’elles n’ont pas certains des traits distinctifs que possèdent les autres mammifères marins. En effet, contrairement aux autres mammifères marins, les loutres n’ont pas de couche isolante de graisse. En conséquences, elles doivent s’appuyer sur leur fourrure exceptionnellement épaisse (en fait, c’est la fourrure la plus dense de tous les mammifères sur Terre). Cela empêche la perte de chaleur, notamment lorsqu’elles plongent dans les eaux glaciales de l’océan Pacifique. Il faut noter, toutefois, que la plongée est assez difficile puisque l’air est emprisonné dans la fourrure.

La loutre de mer a la fourrure la plus épaisse du monde

Les loutres de mer ont aussi un métabolisme inhabituellement élevé, ce qui les pousse donc à manger environ 20% de leur poids en coquillages, et ça tous les jours ! La plus grande partie de l’énergie de toute cette nourriture sert à chercher de la nourriture, bien que le toilettage rapide soit aussi très énergique. Ce qui aide la loutre de mer à maintenir un équilibre malgré toutes ces activités qui requièrent de l’énergie, c’est le repos. Après avoir mangé, les loutres de mer passent beaucoup de temps à se reposer en flottant sur l’eau.

Le régime alimentaire de la loutre de mer repose principalement sur les oursins

Les loutres de mer mangent généralement des oursins.D’ailleurs, en raison de leur appétit vorace, elles peuvent rapidement et facilement décimer la population d’oursins dans l’écosystème. Les oursins à leur tour mangent du varech, et si leur nombre reste sans contrôle, ils peuvent transformer une forêt de varech animée en un désert stérile parsemé d’oursins. Cela signifie que la loutre de mer a un travail très important: celui d’entretenir la forêt de varech.

Une loutre de mer qui déguste, comme à son habitude, des oursins

Les scientifiques ont fait un constat. Lorsque les loutres sont réintroduites dans une région côtière où elles étaient autrefois communes, la communauté change alors radicalement en raison du retour de la forêt de varech. Avant la réintroduction des loutres de mer, une forêt de varech pouvait être réduite à un arbuste dépourvu de la plupart des formes de vie. Avec le retour des loutres, les oursins sont rapidement mangés avant d’avoir l’occasion de ronger les racines du varech. La forêt de varech supporte beaucoup plus de créatures marines que le fond marin laissé par les oursins surpâtureurs.

Quand il y a une plus grande diversité d’espèces, l’écosystème est plus stable. Il est également protégé contre les changements drastiques, tels que la perte soudaine d’une espèce, car il existe différentes espèces qui partagent des tâches ou des fonctions similaires au sein de l’écosystème. De cette façon, si l’une de ces espèces meurt ou s’éloigne, une autre peut prendre sa place pour que l’écosystème puisse continuer comme il était.

Heureusement pour nous, les loutres de mer, au bord de l’extinction, ont pu rebondir. Historiquement, les loutres de mer étaient chassées pour leurs fourrures épaisses et douces dans leur habitat naturel au large des côtes de l’Alaska et de la Californie. Heureusement, les indigènes de San Miguel ont trouvé un moyen de coexister avec eux sans couper leur commerce de fourrure ou en chassant les loutres de mer. Les gens chassaient encore les loutres pour leur fourrure, mais seulement dans les zones reculées, loin des bancs de coquillages. Ces bancs de coquillages étaient protégés parce que les loutres de mer et les humains aimaient manger des ormeaux rouges. Environ 600 ans plus tard, les scientifiques développent des stratégies de rétablissement des espèces plus sophistiquées basées sur la fonction de l’écosystème. Les nouvelles méthodes d’évaluation du rétablissement d’une espèce qui a été perdue passent d’une démographie (comme un dénombrement ou un recensement de la population en rétablissement) à un critère plus écologique. Pour les loutres de mer, cette nouvelle méthode ne nécessite que le comptage des oursins, qui sont beaucoup plus faciles à dénombrer car ils sont plutôt sédentaires. Après cela, le nombre d’oursins est entré dans un algorithme qui fournira une estimation de la couverture de varech. Une zone dominée par le varech serait considérée comme ayant une population de loutres de mer complètement rétablie, puisqu’elle aurait mangé la plupart des oursins qui ont empêché la croissance de la forêt de varech. Comparée aux anciennes méthodes de nombreux balayages aériens, cette nouvelle méthode est à la fois moins chère et plus efficace pour une récupération durable des espèces. De cette manière, l’écosystème forestier de varech biologiquement diversifié est préservé grâce aux loutres de mer.

Une loutre de mer dans un écosystème de varech

Qu’est-ce que cela signifie pour les humains?

Eh bien, bien que les pêcheries rivalisent avec les loutres pour les coquillages, la forêt de varech rétablie attirera plus de types de poissons que nous pourrons manger. Les loutres de mer peuvent également stimuler le tourisme de la même façon que les montres à baleines. Les touristes aimeraient voir une loutre de mer adorable dans la nature. Ils peuvent prendre des photos des loutres qui se tiennent par la main ou les regarder intelligemment utiliser des pierres comme outils pour casser une palourde comme ils le feraient dans un restaurant (bien qu’avec un outil plus sophistiqué qu’un rocher).

La loutre de mer

Loutre de mer: description et mode de vie d’une espèce clé

La loutre de mer, membre aquatique de la famille des belettes, se trouve le long des côtes de l’océan Pacifique, en Amérique du Nord et en Asie. La loutre de mer passe le plus clair de son temps dans l’eau. Les loutres de mer ont des pattes palmées, une fourrure hydrofuge (la plus épaisse du monde) pour les garder au sec et au chaud, et des narines et des oreilles qui se ferment dans l’eau.

Les loutres de mer sont une espèce clé, ce qui signifie que leur rôle dans leur environnement a plus d’effet que d’autres espèces. En tant que prédateurs, les loutres de mer jouent un rôle essentiel dans le maintien de l’équilibre des écosystèmes marins près des côtes. En effet, sans les loutres de mer, les animaux sous-marins qu’ils dévorent dévoreraient les forêts de varech au large de la côte qui servent de couverture et de nourriture à de nombreux autres animaux marins. De plus, les loutres de mer aident indirectement à réduire les niveaux de dioxyde de carbone atmosphérique, un gaz à effet de serre répandu, car les forêts de laminaires jouent un rôle important dans la capture du carbone dans les écosystèmes côtiers.

Le régime alimentaire des loutres de mer: que mange la loutre de mer?

Les loutres de mer mangent des oursins, des ormeaux, des moules, des palourdes, des crabes, des escargots et environ 40 autres espèces marines. Les loutres de mer mangent environ 20% de leur poids dans les aliments chaque jour pour soutenir leur métabolisme élevé.

Une loutre de mer qui déguste, comme à son habitude, des oursins

Population des loutres de mer

Historiquement, les loutres de mer se chiffraient entre plusieurs centaines de milliers à plus d’un million. Malheureusement, en raison du commerce de la fourrure, les nombres mondiaux sont tombés à un total de 1000-2000 au début des années 1900. Aujourd’hui, on estime qu’il y en a un peu plus de 106 000 dans le monde, avec un peu plus de 3 000 en Californie.

Habitat: où vit la loutre de mer?

Les loutres de mer vivent dans les eaux côtières peu profondes du Pacifique nord. Leur aire de répartition historique s’étendait du Japon, le long de la côte de Sibérie et de la chaîne des Aléoutiennes jusqu’à la Basse-Californie, en passant par l’Alaska, la Colombie-Britannique, Washington, l’Oregon et la côte californienne. On trouve actuellement des loutres de mer au Canada, en Russie, au Japon, en Californie et à Washington, mais la majorité des loutres de mer sauvages se trouvent dans les eaux de l’Alaska. Des observations récentes d’observations de loutres de mer ont également eu lieu au Mexique.

Aux États-Unis, il existe deux sous-espèces distinctes de loutres de mer, la loutre de mer (Enhydra lutris kenyoni) et la loutre de mer (Enhydra lutris nereis). Les loutres de mer du Nord se trouvent dans les îles Aléoutiennes, dans le sud de l’Alaska, en Colombie-Britannique et à Washington. Les loutres de mer du Sud, également connues sous le nom de loutres de mer de Californie, vivent dans les eaux le long de la côte californienne et vont du comté de San Mateo au nord jusqu’au comté de Santa Barbara au sud.

Comportement des loutres de mer

Les loutres de mer passent une grande partie de leur vie dans l’eau et peuvent plonger jusqu’à 330 pieds lorsqu’elles cherchent de la nourriture. Elles se reposent parfois dans les forêts de varech côtières, drapant souvent le varech sur leurs corps pour ne pas s’éloigner.

Le mode de vie des loutres
Des loutres de mer groupées

Elles dorment de cette façon, souvent rassemblés en groupes. Les loutres flottent parfois dans les forêts de varech, ou algues géantes, dans lesquelles elles s’emmêlent pour fournir un ancrage dans la mer tourbillonnante.

Ces loutres aquatiques font plus que dormir en flottant sur le dos. Elles sont souvent vues avec une palourde ou une moule et une roche qui a été habilement piégée du fond de l’océan. Les loutres placent la roche sur leur poitrine, et frappent à plusieurs reprises les coquillages contre elle jusqu’à ce qu’elle s’ouvre pour révéler le délicieux repas à l’intérieur. Elles mangent aussi des créatures aquatiques telles que les oursins, les crabes, les calmars, les pieuvres et les poissons.

Les loutres de mer sont les seules loutres à donner naissance à l’eau. Les mères nourrissent leurs petits tout en flottant sur leur dos. Elles tiennent les bébés loutres sur leur poitrine pour les soigner et leur apprennent rapidement à nager et à chasser.

Reproduction des loutres de mer

Les loutres de mer ont été caractérisées comme ayant des organisations sociales sexuellement ségréguées, avec des «zones masculines» et des «zones féminines». Les mâles loutres adultes pénètrent dans les zones femelles et établissent un territoire. Les mâles loutres peuvent s’accoupler en série avec les femelles loutres qui pénètrent sur leurs territoires. Les taux de copulation des mâles territoriaux sont étroitement liés à la disponibilité de l’abri et de la nourriture de ce territoire particulier.

Une reproduction saisonnière

La loutre de mer se reproduit tout au long de l’année, l’activité de reproduction atteignant un sommet à l’automne. L’accouchement a lieu tous les mois de l’année avec une fréquence maximale au printemps. Certaines caractéristiques du cycle reproductif telles que la période de l’année où les femelles accouplent et paissent, la durée des périodes de dépendance, les poids à la naissance et la durée entre les tentatives reproductives successives chez les femelles peuvent varier en fonction des conditions environnementales. En général, la reproduction est plus saisonnière en Alaska qu’en Californie.

L’accouplement des loutres de mer

Lors de l’accouplement, une paire se lie pendant 1 à 4 jours. Pendant cette période, la paire conduit toutes les activités à proximité les unes des autres et plusieurs copulations peuvent avoir lieu dans l’eau. Pendant la copulation, le mâle attrape la femelle par le nez et la monte du dos.  Parfois, les femelles sont gravement blessées et stressées lors de tentatives de reproduction. Le lien du couple est terminé lorsque la femelle quitte le territoire du mâle. À ce moment, le mâle peut tenter d’empêcher la femelle de partir. Il semble que la réceptivité sexuelle d’une femelle se termine avant la dissolution de la liaison par paire et est susceptible d’être la raison pour laquelle la liaison par paire se termine. Il est suggéré que l’œstrus dure de 3 à 4 jours en fonction de la durée de la liaison par paire.

L’accouchement de la loutre de mer

L’accouchement a été observée sur terre, mais il se produit généralement dans l’eau. L’intervalle normal de mise bas est d’environ 12 mois et la période de gestation d’environ quatre à six mois.

Une maman loutre et son bébé