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Les ancêtres des loutres

Les ancêtres des loutres: des archives fossiles médiocres

Les premiers mammifères connus ont évolué au cours de la période Jurassique, il y a environ 200 millions d’années. Ces minuscules mammifères ressemblant à des musaraignes et aux arbres vivaient en même temps que de puissants dinosaures. Les premiers fossiles reconnaissables de loutres encore trouvés sont des animaux qui vivaient il y a environ 30 millions d’années à la fin du Tertiaire. Les fossiles européens d’un genre de loutre éteint appelé Paralutra ont 25 millions d’années. Paralutra est un parent proche des loutres modernes et aurait ressemblé aux espèces vivantes. Certains savants pensent que Paralutra pourrait même être un ancêtre direct de la loutre eurasienne d’aujourd’hui.

Reconstitution de Mauricio Antón

Vieilles loutres dans l’Idaho

La loutre de rivière d’Amérique du Nord est apparue il y a environ 1,9 million d’années. Ses ancêtres sont probablement arrivés en Amérique depuis l’Europe ou l’Asie. Il y avait déjà des loutres vivant dans les marécages et les rivières de l’Idaho il y a 3,5 millions d’années. À cette époque, l’Idaho était beaucoup plus humide que maintenant. Les fossiles d’une loutre appelée Satherium piscinarium ont été trouvés aux côtés de fossiles de castors, de cygnes et de pélicans. L’ancêtre des chevaux, des chameaux et des paresseux terrestres vivait dans les environs. Satherium n’était pas étroitement apparenté aux loutres de rivière. Il appartenait à une lignée américaine qui comprend les espèces sud-américaines vivantes de loutres géantes. Satherium peut avoir été un ancêtre de la loutre géante. Certaines personnes suggèrent même qu’il pourrait s’agir de la même espèce.

L’extinction des loutres de mer

Les loutres de mer sont les plus récentes des groupes de loutres. Il y a seulement une espèce de loutre de mer survivante, mais il y a des fossiles d’au moins cinq espèces éteintes appartenant à deux genres. Les loutres de mer enhydriodon vivaient en Europe, en Asie et en Afrique. Il y avait au moins trois espèces d’Enhydriodon. Personne ne sait s’ils vivaient dans des habitats marins ou d’eau douce.


La «loutre d’ours» de 200 kg est l’un des nombreux grands carnivores qui a disparu il y a environ 2 millions d’années – Illustration de VICTOR LESHYK

Il y a trois millions d’années et demi, des loutres géantes vivaient aux côtés de chevaux, de chameaux et de paresseux dans l’Idaho.

Le genre Enhydritherium contenait deux espèces, l’une en Europe et l’autre en Amérique du Nord. Les biologistes pensent qu’ils vivaient un peu comme les loutres de mer aujourd’hui, passant la plus grande partie de leur vie dans un environnement marin. La loutre de mer du genre Enhydra, qui comprend l’unique espèce survivante, a d’abord vécu dans le Pacifique Nord. Enhydra s’est ensuite propagé dans d’autres régions. Les fossiles les plus anciens datent du début du Pléistocène, il y a 1,6 million d’années. Une espèce disparue, Enhydra macrodonta, a survécu jusqu’à il y a 10 000 ans. Il est possible que cette espèce ait été chassée jusqu’à l’extinction pour sa fourrure. En effet, il y a 10 000 ans, des humains vivaient en Amérique du Nord, et les fourrures chaudes de loutres auraient logiquement été utiles. Les archéologues d’Amérique du Nord ont trouvé des outils en os de loutre et des dents de loutre comme goujons pour décorer les boîtes.

L’évolution des loutres

L’évolution des loutres: un processus entier d’adaptation

Selon des preuves scientifiques, les loutres seraient sur Terre depuis 23 millions d’années. La loutre telle que nous la connaissons aujourd’hui a peut-être beaucoup évolué il y a environ 7 millions d’années. Pour avoir vécu jusque là, les loutres auraient subi de nombreuses adaptations. L’évolution des loutres à travers le temps est donc un sujet qui nous a particulièrement intéressé ! Certaines d’entre elles sont spécifiques à une espèce donnée. La capacité de déplacement à la fois sur terre et sur l’eau est l’une d’entre elles pour toutes les loutres, à l’exception de la loutre de mer. Le reste d’entre elles ont des pieds palmés qui les aident dans l’eau. Pourtant, les loutres ont aussi cinq orteils sur chaque pied qui les aident à se déplacer facilement sur terre. La théorie qui est le plus souvent soutenue est que ces premières loutres étaient autrefois exclusivement des animaux terrestres . Ils ont fini par être dans l’eau pour échapper aux prédateurs et survivre à ce qui se passait autour d’eux. De nombreux experts pensent que les sources de nourriture sont devenues limitées sur terre, poussant alors les loutres à chasser davantage dans l’eau pour survivre. Le « manteau » qu’elles ont maintenant était une façon de s’adapter aux températures froides dans ces eaux.

Depuis des centaines d’années, la loutre est chassée pour sa fourrure épaisse

La survie des loutres sur terre et dans l’eau

Beaucoup se demandent cependant pourquoi les loutres n’ont pas évolué en un animal aquatique complet comme tant d’autres l’ont fait. On croit qu’elles étaient capables d’être assez polyvalentes pour la terre et l’eau en raison de leur petite taille et de la structure globale de leur corps. Ce qui est probablement arrivé, c’est qu’elles passaient de plus en plus de temps dans l’eau en raison de la nécessité de chasser de la nourriture plusieurs heures par jour. Cependant, elles retournaient également sur terre la nuit pour se reposer dans leurs tanières.

La loutre vit aussi bien sur terre que dans l’eau

A partir de là, d’autres éléments de leur anatomie ont évolué pour les aider à survivre aussi bien sur terre que dans l’eau. Cela inclut leur capacité pulmonaire, leurs nageoires et même la facilité d’accoucher dans l’eau pour les femelles. Au fur et à mesure que leurs poumons se sont améliorés, les loutres ont pu commencer à plonger pour se nourrir plutôt que de simplement chercher de la nourriture à la surface de l’eau.

Les loutres: des créatures à l’évolution mystérieuse

Le processus d’évolution complet pour les loutres est encore plein de mystère. Bien que nous ayons de bonnes preuves sur lesquelles baser nos informations, beaucoup de pièces finales manquent au puzzle. À mesure que les chercheurs trouveront plus d’informations et qu’ils développeront de nouveaux outils pour les évaluer, nous aurons plus d’informations à utiliser.

Il ne semble pas y avoir autant de controverses sur le processus d’évolution des loutres, comme cela a été le cas dans le passé avec d’autres types d’animaux. C’est parce que plus de fossiles ont été trouvés parce qu’ils sont également des créatures terrestres. C’est plus difficile quand ils ne sont que des animaux aquatiques, car les seuls restes se trouvent au fond de l’eau.

Consultez notre article sur les ancêtres des loutres pour en savoir plus sur leur origine.