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Les ancêtres des loutres

Les ancêtres des loutres: des archives fossiles médiocres

Les premiers mammifères connus ont évolué au cours de la période Jurassique, il y a environ 200 millions d’années. Ces minuscules mammifères ressemblant à des musaraignes et aux arbres vivaient en même temps que de puissants dinosaures. Les premiers fossiles reconnaissables de loutres encore trouvés sont des animaux qui vivaient il y a environ 30 millions d’années à la fin du Tertiaire. Les fossiles européens d’un genre de loutre éteint appelé Paralutra ont 25 millions d’années. Paralutra est un parent proche des loutres modernes et aurait ressemblé aux espèces vivantes. Certains savants pensent que Paralutra pourrait même être un ancêtre direct de la loutre eurasienne d’aujourd’hui.

Reconstitution de Mauricio Antón

Vieilles loutres dans l’Idaho

La loutre de rivière d’Amérique du Nord est apparue il y a environ 1,9 million d’années. Ses ancêtres sont probablement arrivés en Amérique depuis l’Europe ou l’Asie. Il y avait déjà des loutres vivant dans les marécages et les rivières de l’Idaho il y a 3,5 millions d’années. À cette époque, l’Idaho était beaucoup plus humide que maintenant. Les fossiles d’une loutre appelée Satherium piscinarium ont été trouvés aux côtés de fossiles de castors, de cygnes et de pélicans. L’ancêtre des chevaux, des chameaux et des paresseux terrestres vivait dans les environs. Satherium n’était pas étroitement apparenté aux loutres de rivière. Il appartenait à une lignée américaine qui comprend les espèces sud-américaines vivantes de loutres géantes. Satherium peut avoir été un ancêtre de la loutre géante. Certaines personnes suggèrent même qu’il pourrait s’agir de la même espèce.

L’extinction des loutres de mer

Les loutres de mer sont les plus récentes des groupes de loutres. Il y a seulement une espèce de loutre de mer survivante, mais il y a des fossiles d’au moins cinq espèces éteintes appartenant à deux genres. Les loutres de mer enhydriodon vivaient en Europe, en Asie et en Afrique. Il y avait au moins trois espèces d’Enhydriodon. Personne ne sait s’ils vivaient dans des habitats marins ou d’eau douce.


La «loutre d’ours» de 200 kg est l’un des nombreux grands carnivores qui a disparu il y a environ 2 millions d’années – Illustration de VICTOR LESHYK

Il y a trois millions d’années et demi, des loutres géantes vivaient aux côtés de chevaux, de chameaux et de paresseux dans l’Idaho.

Le genre Enhydritherium contenait deux espèces, l’une en Europe et l’autre en Amérique du Nord. Les biologistes pensent qu’ils vivaient un peu comme les loutres de mer aujourd’hui, passant la plus grande partie de leur vie dans un environnement marin. La loutre de mer du genre Enhydra, qui comprend l’unique espèce survivante, a d’abord vécu dans le Pacifique Nord. Enhydra s’est ensuite propagé dans d’autres régions. Les fossiles les plus anciens datent du début du Pléistocène, il y a 1,6 million d’années. Une espèce disparue, Enhydra macrodonta, a survécu jusqu’à il y a 10 000 ans. Il est possible que cette espèce ait été chassée jusqu’à l’extinction pour sa fourrure. En effet, il y a 10 000 ans, des humains vivaient en Amérique du Nord, et les fourrures chaudes de loutres auraient logiquement été utiles. Les archéologues d’Amérique du Nord ont trouvé des outils en os de loutre et des dents de loutre comme goujons pour décorer les boîtes.

Les loutres menacées d’extinction

Bientôt l’extinction des loutres ?

Bien que certaines des différentes espèces de loutres sont en expansion, comme notamment la loutre de Mer ou la loutre d’Europe, d’autres sont en danger d’extinction.  Les principales espèces de loutres qui sont en danger sont la loutre géante d’Amérique du Sud et la loutre marine. Mais ce ne sont pas les seules loutres menacées d’extinction. On remarque que des loutres cendrées d’Asie et la loutre à la joue blanche sont aussi menacées.

Les origines de la menace d’extinction de la loutre

Différentes activités sont à l’origine de l’extinction de la lutra lutra. Voyons lesquelles.

Depuis des centaines d’années, la loutre est chassée pour sa fourrure épaisse

L’urbanisation, d’une part, cause la destruction de zones dites humides. Ce n’est pas tout, la déforestation et la pollution des courts d’eau menacent les loutres. D’autre part, la pêche en Asie et la chasse (pour leur fourrure) sont d’autres activités menaçantes à souligner. Dans certaines zones, les loutres sont confrontées à des problèmes d’approvisionnement alimentaire dont la principale cause est la pêche commerciale. L’alimentation de certaines espèces de loutres repose exclusivement sur des poissons, mais ces derniers ne sont disponibles qu’en très faible quantité. Toujours au sujet de la pêche, certaines loutres peuvent malheureusement s’emmêler dans des filets de pêche et se noyer. Enfin, une autre préoccupation importante à souligner est celle de l’exposition aux maladies et aux parasites dans l’eau.

Une loutre qui se nourrit d’un poisson

En bref, nos amies les loutres sont menacées par l’impact de l’homme sur leurs habitats. Les scientifiques ne considèrent pas les déchets humains comme des indicateurs de santé environnementale utiles (du fait que la loutre est tolérante à de nombreux types de pollution provenant de déchets humains). Néanmoins, les loutres restent sensibles à de nombreux autres types de pollution qui se déversent dans les cours d’eau, les rivières et les lacs où vivent les loutres. Il s’agit notamment des toxines chimiques utilisées dans l’agriculture et l’industrie, comme les métaux lourds, tels que le mercure et le plomb, et les pesticides.

Finalement, que mange la loutre ? L’animal loutre mange des aliments contaminés. En conséquence, les poisons s’accumulent dans son corps dans un processus biologique appelé bioaccumulation. Tous ces produits chimiques toxiques peuvent alors rendre malade la loutre, et parfois causer sa mort.

La sensibilisation du grand public au sujet de la menace d’extinction des loutres n’est, malheureusement, pas suffisante. On relève toutefois l’interdiction de chasse ou la protection des milieux naturels qui aident à la cause des loutres.

Nous voyons souvent d’adorables clichés de ces animaux si charismatiques et uniques, mais souvent nous oublions que les loutres sont menacées et que certaines espèces sont en déclin dans le monde. Dans certaines parties du monde, la loutre est protégée. Cela implique qu’il est illégal de la tuer ou de la blesser. Il est donc important de garder à l’esprit que ces lois ne sont toujours pas strictement appliquées. L’UICN (Union Internationale de conservation de la nature) a classé la loutre marine comme « en danger ».  Découvrez ici la liste des loutres qui sont menacées d’extinction.  Si la cause des loutres vous intéresse, n’hésitez pas à nous faire part de témoignages ou à partager des articles relatifs à ce sujet. Vous pouvez également jeter un œil à des organismes internationaux tels que :

Les différentes espèces de loutres

Les loutres: une grande famille de 13 espèces différentes

Les loutres vivent dans les habitats côtiers et d’eau douce. Les différentes espèces de loutres appartiennent toutes à la plus grande famille de mammifères carnivores sur terre, à savoir la famille des Mustelidae. Toutes ces espèces proviennent d’un cycle de reproduction des loutres assez particulier.

La famille Mustelidae

La famille Mustelidae est donc la plus grande famille de carnivores. Il y a, en effet, plus de 65 espèces de mustélidés; 13 sont des loutres. Dans les années 1960, les biologistes pensaient qu’il y avait jusqu’à 19 espèces de loutres et 63 autres sous-espèces. Après diverses observations et examens attentifs, les biologistes ont fait un constat: certaines caractéristiques, telles que la taille des dents et la quantité de peau nue sur le nez, varient au sein de chaque espèce de loutre. Ces variations avaient alors conduit les biologistes à penser qu’il y avait plus de types de loutres que les gens ne le reconnaissent aujourd’hui. Pourtant, on compte bien aujourd’hui 13 différentes espèces de loutres.

Tout comme le ratel, le glouton, le blaireau ou le putois, la loutre appartient aussi à la famille des Mustelidae. Avec une taille allant de 20cm à 1 mètre, les nombreux membres de cette grande famille présentent des caractéristiques similaires. Effectivement, tous ont un corps allongé et des pattes courtes. Ils ont également une fourrure épaisse, des poils denses et fins, et des oreilles rondes.

Les différentes espèces de loutres

Venons-en maintenant au sujet qui nous intéresse : les différentes espèces de loutres.

Ces adorables créatures appartiennent à une sous-famille des Mustelidae, celle des Lutrinae. Elles sont considérées comme « semi-aquatiques ». Voici ci-dessous une liste de certaines espèces de loutres :

  • La loutre d’Europe : grande (jusqu’à 1,2 mètres) et très bonne nageuse, elle a une fourrure brune. On la retrouve dans tout le continent Eurasien.
    Loutre d’Europe

     

  • La loutre de mer: très grande (un mâle mesure entre 1,2 et 1,5 mètres), la loutre des mers est la seule à vire en eau salée et sa fourrure est la plus dense.
    Loutre de mer

     

  • La loutre de rivière: sa fourrure est claire sur le devant et brun/noir sur le dos. Loutre de rivière vit en petits groupes, en général composés de mères et de loutrons.
    Loutre de rivière

     

  • La loutre géante: origine d’Amérique du Sud, c’est la plus grande (un mâle mesure entre 1,5 et 1,8 mètres de long). Loutre géante fait partie des plus grands prédateurs d’Amérique du Sud.
    Loutre géante

     

  • La loutre cendrée : c’est la moins aquatique des loutres mais aussi la plus petite (entre 40 et 60cm). On la trouve essentiellement en Asie. Loutre cendrée se déplace facilement en terre ferme et est considérée comme joueuse et sociable.
    Loutre cendrée

     

  • La loutre marine : aussi appelée « chat de mer », loutre marine est plus à l’aise dans l’eau que sur terre. Plutôt solitaire, on la retrouve au Chili et au Pérou, dans les zones côtières.
    Loutre marine

     

  • La loutre à pelage lisse : présente dans le sud de l’Asie, en Chine et en Inde, son pelage brillant est plus lisse que celui des autres loutres.

    Loutres à pelage lisse

Consultez notre article concernant la menace d’extinction qui pèse sur les loutres pour prendre conscience de ce qu’elles risquent, et n’hésitez pas à jeter un œil à des organismes internationaux tels que :