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La loutre de mer dans son écosystème

Les loutres de mer: la solution pour maintenir l’équilibre de l’écosystème marin

Qui n’aime pas les loutres de mer ? Ces adorables créatures qui se tiennent les pattes et qui ouvrent un coquillage pour une collation de midi sont assez populaires. Mais dans la nature, la loutre de mer n’est pas seulement mignonne ! En effet, voyons comment les loutres de mer sont aussi la clé pour maintenir l’équilibre de leur propre écosystème.

En plus d’être mignonne, la loutre de mer contribue à l’équilibre de l’écosystème marin

Le métabolisme particulier des loutres de mer

Ce qui est particulièrement intéressant chez les loutres de mer, c’est qu’elles n’ont pas certains des traits distinctifs que possèdent les autres mammifères marins. En effet, contrairement aux autres mammifères marins, les loutres n’ont pas de couche isolante de graisse. En conséquences, elles doivent s’appuyer sur leur fourrure exceptionnellement épaisse (en fait, c’est la fourrure la plus dense de tous les mammifères sur Terre). Cela empêche la perte de chaleur, notamment lorsqu’elles plongent dans les eaux glaciales de l’océan Pacifique. Il faut noter, toutefois, que la plongée est assez difficile puisque l’air est emprisonné dans la fourrure.

La loutre de mer a la fourrure la plus épaisse du monde

Les loutres de mer ont aussi un métabolisme inhabituellement élevé, ce qui les pousse donc à manger environ 20% de leur poids en coquillages, et ça tous les jours ! La plus grande partie de l’énergie de toute cette nourriture sert à chercher de la nourriture, bien que le toilettage rapide soit aussi très énergique. Ce qui aide la loutre de mer à maintenir un équilibre malgré toutes ces activités qui requièrent de l’énergie, c’est le repos. Après avoir mangé, les loutres de mer passent beaucoup de temps à se reposer en flottant sur l’eau.

Le régime alimentaire de la loutre de mer repose principalement sur les oursins

Les loutres de mer mangent généralement des oursins.D’ailleurs, en raison de leur appétit vorace, elles peuvent rapidement et facilement décimer la population d’oursins dans l’écosystème. Les oursins à leur tour mangent du varech, et si leur nombre reste sans contrôle, ils peuvent transformer une forêt de varech animée en un désert stérile parsemé d’oursins. Cela signifie que la loutre de mer a un travail très important: celui d’entretenir la forêt de varech.

Une loutre de mer qui déguste, comme à son habitude, des oursins

Les scientifiques ont fait un constat. Lorsque les loutres sont réintroduites dans une région côtière où elles étaient autrefois communes, la communauté change alors radicalement en raison du retour de la forêt de varech. Avant la réintroduction des loutres de mer, une forêt de varech pouvait être réduite à un arbuste dépourvu de la plupart des formes de vie. Avec le retour des loutres, les oursins sont rapidement mangés avant d’avoir l’occasion de ronger les racines du varech. La forêt de varech supporte beaucoup plus de créatures marines que le fond marin laissé par les oursins surpâtureurs.

Quand il y a une plus grande diversité d’espèces, l’écosystème est plus stable. Il est également protégé contre les changements drastiques, tels que la perte soudaine d’une espèce, car il existe différentes espèces qui partagent des tâches ou des fonctions similaires au sein de l’écosystème. De cette façon, si l’une de ces espèces meurt ou s’éloigne, une autre peut prendre sa place pour que l’écosystème puisse continuer comme il était.

Heureusement pour nous, les loutres de mer, au bord de l’extinction, ont pu rebondir. Historiquement, les loutres de mer étaient chassées pour leurs fourrures épaisses et douces dans leur habitat naturel au large des côtes de l’Alaska et de la Californie. Heureusement, les indigènes de San Miguel ont trouvé un moyen de coexister avec eux sans couper leur commerce de fourrure ou en chassant les loutres de mer. Les gens chassaient encore les loutres pour leur fourrure, mais seulement dans les zones reculées, loin des bancs de coquillages. Ces bancs de coquillages étaient protégés parce que les loutres de mer et les humains aimaient manger des ormeaux rouges. Environ 600 ans plus tard, les scientifiques développent des stratégies de rétablissement des espèces plus sophistiquées basées sur la fonction de l’écosystème. Les nouvelles méthodes d’évaluation du rétablissement d’une espèce qui a été perdue passent d’une démographie (comme un dénombrement ou un recensement de la population en rétablissement) à un critère plus écologique. Pour les loutres de mer, cette nouvelle méthode ne nécessite que le comptage des oursins, qui sont beaucoup plus faciles à dénombrer car ils sont plutôt sédentaires. Après cela, le nombre d’oursins est entré dans un algorithme qui fournira une estimation de la couverture de varech. Une zone dominée par le varech serait considérée comme ayant une population de loutres de mer complètement rétablie, puisqu’elle aurait mangé la plupart des oursins qui ont empêché la croissance de la forêt de varech. Comparée aux anciennes méthodes de nombreux balayages aériens, cette nouvelle méthode est à la fois moins chère et plus efficace pour une récupération durable des espèces. De cette manière, l’écosystème forestier de varech biologiquement diversifié est préservé grâce aux loutres de mer.

Une loutre de mer dans un écosystème de varech

Qu’est-ce que cela signifie pour les humains?

Eh bien, bien que les pêcheries rivalisent avec les loutres pour les coquillages, la forêt de varech rétablie attirera plus de types de poissons que nous pourrons manger. Les loutres de mer peuvent également stimuler le tourisme de la même façon que les montres à baleines. Les touristes aimeraient voir une loutre de mer adorable dans la nature. Ils peuvent prendre des photos des loutres qui se tiennent par la main ou les regarder intelligemment utiliser des pierres comme outils pour casser une palourde comme ils le feraient dans un restaurant (bien qu’avec un outil plus sophistiqué qu’un rocher).