Les ancêtres des loutres

Les ancêtres des loutres: des archives fossiles médiocres

Les premiers mammifères connus ont évolué au cours de la période Jurassique, il y a environ 200 millions d’années. Ces minuscules mammifères ressemblant à des musaraignes et aux arbres vivaient en même temps que de puissants dinosaures. Les premiers fossiles reconnaissables de loutres encore trouvés sont des animaux qui vivaient il y a environ 30 millions d’années à la fin du Tertiaire. Les fossiles européens d’un genre de loutre éteint appelé Paralutra ont 25 millions d’années. Paralutra est un parent proche des loutres modernes et aurait ressemblé aux espèces vivantes. Certains savants pensent que Paralutra pourrait même être un ancêtre direct de la loutre eurasienne d’aujourd’hui.

Reconstitution de Mauricio Antón

Vieilles loutres dans l’Idaho

La loutre de rivière d’Amérique du Nord est apparue il y a environ 1,9 million d’années. Ses ancêtres sont probablement arrivés en Amérique depuis l’Europe ou l’Asie. Il y avait déjà des loutres vivant dans les marécages et les rivières de l’Idaho il y a 3,5 millions d’années. À cette époque, l’Idaho était beaucoup plus humide que maintenant. Les fossiles d’une loutre appelée Satherium piscinarium ont été trouvés aux côtés de fossiles de castors, de cygnes et de pélicans. L’ancêtre des chevaux, des chameaux et des paresseux terrestres vivait dans les environs. Satherium n’était pas étroitement apparenté aux loutres de rivière. Il appartenait à une lignée américaine qui comprend les espèces sud-américaines vivantes de loutres géantes. Satherium peut avoir été un ancêtre de la loutre géante. Certaines personnes suggèrent même qu’il pourrait s’agir de la même espèce.

L’extinction des loutres de mer

Les loutres de mer sont les plus récentes des groupes de loutres. Il y a seulement une espèce de loutre de mer survivante, mais il y a des fossiles d’au moins cinq espèces éteintes appartenant à deux genres. Les loutres de mer enhydriodon vivaient en Europe, en Asie et en Afrique. Il y avait au moins trois espèces d’Enhydriodon. Personne ne sait s’ils vivaient dans des habitats marins ou d’eau douce.


La «loutre d’ours» de 200 kg est l’un des nombreux grands carnivores qui a disparu il y a environ 2 millions d’années – Illustration de VICTOR LESHYK

Il y a trois millions d’années et demi, des loutres géantes vivaient aux côtés de chevaux, de chameaux et de paresseux dans l’Idaho.

Le genre Enhydritherium contenait deux espèces, l’une en Europe et l’autre en Amérique du Nord. Les biologistes pensent qu’ils vivaient un peu comme les loutres de mer aujourd’hui, passant la plus grande partie de leur vie dans un environnement marin. La loutre de mer du genre Enhydra, qui comprend l’unique espèce survivante, a d’abord vécu dans le Pacifique Nord. Enhydra s’est ensuite propagé dans d’autres régions. Les fossiles les plus anciens datent du début du Pléistocène, il y a 1,6 million d’années. Une espèce disparue, Enhydra macrodonta, a survécu jusqu’à il y a 10 000 ans. Il est possible que cette espèce ait été chassée jusqu’à l’extinction pour sa fourrure. En effet, il y a 10 000 ans, des humains vivaient en Amérique du Nord, et les fourrures chaudes de loutres auraient logiquement été utiles. Les archéologues d’Amérique du Nord ont trouvé des outils en os de loutre et des dents de loutre comme goujons pour décorer les boîtes.

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