La loutre à joues blanches

La Loutre à joues blanches : où trouve-t-on cette loutre si particulière ?

De la grande famille des Mustelidae, la loutre à joues blanches est présente à l’état sauvage uniquement sur le continent Africain. Comme son nom l’indique, cette loutre à la particularité d’avoir le museau, le cou, la gorge et la poitrine blanches. Les bébés loutres quant à eux, ont le ventre entièrement blanc. Ce nom peut changer en fonction des régions, ainsi on a la loutre du cap, du Congo ou encore du Cameroun.

Une loutre en plein festin
Une loutre en plein festin

La loutre à joues blanches mesure entre 70 et 100 cm de long pour un poids de 11 à 21 kg. La taille de la queue de ces loutres varie entre 40 et 70 cm. Les mâles loutres sont légèrement plus lourds et plus longs que les femelles loutres. En plus de son pelage si particulier, cette loutre naît avec de minuscules griffes ensuite elle les perd sur tous les orteils sauf les trois du milieu sur ses pattes arrières. Représentant une arme puissante : ses pattes avant, sensibles et agiles, lui permettent de localiser ses proies dans la boue.

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Quelques minutes avant la reproduction des loutres à joues blanches…

Rarement observable, cette loutre passe la majorité de sa période active dans l’eau. Elle nage à la surface et plonge pour attraper de la nourriture. Mais comme tout autres espèce, le monde de notre amie loutre se voit être très menacé surtout par le développement de l’habitat Humain. La loutre à joues blanches est parfois chassée et prise au piège par des pêcheurs réduisant ainsi son espèce.

Des mesures sont mises en place par l’UICN classant ainsi cette espèce de loutre comme quasi-menacée, du fait de la relative stabilité de sa population et de l’étendue de son aire de répartition.

Ces mesures suffiront-t-elles à protéger cette espèce de loutre en voie de disparition ?

La loutre de rivière nord-américaine

Loutre de rivière nord-américaine : l’espèce la moins préoccupante

Dans la famille des Mustelidae, après avoir vu le seul membre du genre Ptenoura (la loutre géante), voyons désormais le genre Lontra. Il existe trois espèces de ce genre mais nous allons nous concentrer sur la loutre de rivière nord-américaine, alias la Lontra Canadensis.

Une loutre de rivière

Géographie : où trouve-t-on la loutre de rivière nord-américaine ?

Les loutres de rivière nord-américaines sont présentes partout au Canada et aux États-Unis, mis à part les régions du sud de la Californie, du Nouveau-Mexique et du Texas, ainsi que dans le désert du Nevada et du Colorado. Au Mexique, elles se trouvent dans les zones du fleuve Rio Grande et Colorado. Les loutres ont été extirpées localement de certaines parties de leur aire de répartition, mais les efforts de réintroduction et de conservation ont aidé à stabiliser les populations.

On trouve la loutre de rivière nord-américaine partout où il y a un approvisionnement alimentaire permanent et un accès facile à l’eau. Ces loutres peuvent vivre dans les habitats marins d’eau douce et côtiers, y compris les rivières, les lacs, les marais, les marécages et les estuaires. Les loutres de rivière peuvent tolérer une variété d’environnements, y compris les latitudes froides et chaudes et les altitudes élevées. Les loutres de rivière nord-américaines semblent sensibles à la pollution et disparaissent des zones où les eaux sont polluées.

Cette espèce de loutre construit des tanières dans les terriers d’autres mammifères, dans des cavités naturelles, comme sous une bille ou dans les berges des rivières. Les denses ont des entrées sous l’eau et un tunnel menant à une chambre de nid qui est bordée de feuilles, d’herbe, de mousse, d’écorce et de poils.

Description de la Lontra Canadensis

Les loutres de rivière d’Amérique du Nord sont des mammifères semi-aquatiques, avec des corps longs et profilés, une queue effilée épaisse et des pattes courtes. Ils ont de larges têtes arrondies, de petites oreilles et des narines qui peuvent être fermées sous l’eau.

Les vibrisses sont longues et épaisses, ce qui reflète leur importance dans la perception sensorielle. La fourrure est de couleur brun foncé, presque noire au-dessus et une couleur plus pâle sur le ventre. La gorge et les joues sont habituellement dorées. La fourrure de cette loutre est dense et douce, isolant efficacement ces loutres dans l’eau. Les pieds ont des griffes et sont complètement palmés. La longueur du corps de la loutre nord-américaine varie de 89 cm à 1,3 mètre et la longueur de la queue de 30 cm à 51 cm. Le poids des loutres de rivière varie de 5 à 14 kg. Les mâles sont en moyenne plus gros que les femelles dans toutes les mesures.

Une loutre de rivière nord-américaine qui pose pour votre plaisir

La reproduction des loutres de rivière nord-américaines

Les mâles et les femelles ne s’associent qu’une seule fois par an et durant la saison des amours, c’est-à-dire entre la fin de l’hiver et le début du printemps. Les mâles se reproduisent souvent avec plusieurs femelles, probablement celles dont les domaines se chevauchent avec les leurs : c’est ainsi que fonctionne la reproduction des loutres !

Les loutres de rivière nord-américaines se rassemblent pour se reproduire à la fin de l’hiver ou au début du printemps : c’est le cycle de reproduction des loutres. La gestation dure deux mois, mais les jeunes peuvent naître jusqu’à un an après l’accouplement, car ces loutres utilisent une implantation retardée de l’œuf fécondé dans l’utérus. Les naissances ont lieu de novembre à mai, avec un pic en mars et en avril. Les femelles donnent naissance à 1 à 6 jeunes par portée, avec une moyenne de 2 à 3 bébés loutres, dans une tanière près de l’eau. Les bébés loutres naissent avec de la fourrure, mais sont autrement sans défense. Ils ouvrent les yeux à l’âge d’un mois et sont sevrés vers l’âge de 3 mois. Ils commencent à quitter leur aire de naissance de 6 mois à un an. La maturité sexuelle est atteinte entre 2 et 3 ans.

Les femelles donnent naissance, nourrissent et soignent leurs petits dans un terrier près de l’eau. Les jeunes sont sevrés à environ 3 mois et commencent à quitter leur mère à 6 mois.

Le comportement des loutres de rivière nord-américaine

Les loutres de rivières nord-américaines (Lontra canadensis) vivent seuls ou en groupes familiaux, généralement les femmes et leurs jeunes. Ils sont connus comme des animaux joueurs, notamment lorsqu’ils glissent sur la boue / la neige, ou qu’ils creusent dans la neige. De nombreuses activités « de jeu » servent réellement de but. Certains sont utilisés pour renforcer les liens sociaux, pour pratiquer les techniques de chasse, et pour parfumer la marque. Les loutres de rivière nord-américaines tirent leur énergie débordante de leur très haut métabolisme, ce qui les oblige également à manger beaucoup pendant la journée.

Ces loutres sont d’excellents nageurs et plongeurs, capables de rester sous l’eau jusqu’à 8 minutes. La loutre de rivière est également rapide sur la terre ferme, capable de courir jusqu’à 29 km / h. Ces loutres chassent normalement la nuit, mais peuvent être vues à tout moment de la journée.

Les loutres de rivière ont de vastes domaines vitaux, entre 2 et 78 km de cours d’eau, et sont constamment en mouvement dans cette zone. La taille des domaines vitaux varie considérablement et semble dépendre de la richesse des ressources alimentaires et de la qualité de l’habitat. Malgré ces grandes aires de répartition, les loutres de rivière ne sont que légèrement territoriales et pratiquent généralement l’évitement mutuel. Les mâles ont généralement des domaines vitaux plus grands que les femelles.

La communication entre les Lontra Canadensis

Les loutres de rivière nord-américaines communiquent à travers des vocalisent avec des sifflements, des grognements, des rires et des cris. Elles laissent également des marques d’odeurs en utilisant des glandes odoriférantes appariées près de la base de leur queue ou en urinant / déféquant sur la végétation dans leur domaine vital. Ces glandes produisent une très forte odeur musquée. Les loutres de rivière nord-américaine utilisent également le toucher et communiquent à travers la posture et d’autres signaux du corps.

Cette loutre perçoit son environnement à travers la vision, le toucher, l’odorat et l’ouïe. Leurs moustaches larges et abondantes sont très sensibles et sont importantes dans la sensation tactile. Ces moustaches sont largement utilisées dans la chasse, car l’odeur, la vision et l’ouïe d’une loutre sont diminuées dans l’eau.

Le régime alimentaire des loutres de rivière nord-américaines

Les loutres de rivière nord-américaines mangent principalement des organismes aquatiques tels que les amphibiens, les poissons, les tortues, les écrevisses, les crabes et d’autres invertébrés. Les oiseaux, leurs œufs et les petits mammifères terrestres sont également consommés à l’occasion. Elles mangent parfois des plantes aquatiques.

La loutre de rivière dégustant un poisson

Les proies sont capturées avec la bouche, et des espèces de poissons non-gibier, principalement lentes, sont prélevées, par exemple des drageons. Les longues moustaches de la loutre sont utilisées pour détecter les organismes dans le substrat et l’eau sombre. Les proies sont consommées immédiatement après la capture, généralement dans l’eau, bien que des proies plus grandes soient consommées sur terre.

La loutre de mer dans son écosystème

Les loutres de mer: la solution pour maintenir l’équilibre de l’écosystème marin

Qui n’aime pas les loutres de mer ? Ces adorables créatures qui se tiennent les pattes et qui ouvrent un coquillage pour une collation de midi sont assez populaires. Mais dans la nature, la loutre de mer n’est pas seulement mignonne ! En effet, voyons comment les loutres de mer sont aussi la clé pour maintenir l’équilibre de leur propre écosystème.

En plus d’être mignonne, la loutre de mer contribue à l’équilibre de l’écosystème marin

Le métabolisme particulier des loutres de mer

Ce qui est particulièrement intéressant chez les loutres de mer, c’est qu’elles n’ont pas certains des traits distinctifs que possèdent les autres mammifères marins. En effet, contrairement aux autres mammifères marins, les loutres n’ont pas de couche isolante de graisse. En conséquences, elles doivent s’appuyer sur leur fourrure exceptionnellement épaisse (en fait, c’est la fourrure la plus dense de tous les mammifères sur Terre). Cela empêche la perte de chaleur, notamment lorsqu’elles plongent dans les eaux glaciales de l’océan Pacifique. Il faut noter, toutefois, que la plongée est assez difficile puisque l’air est emprisonné dans la fourrure.

La loutre de mer a la fourrure la plus épaisse du monde

Les loutres de mer ont aussi un métabolisme inhabituellement élevé, ce qui les pousse donc à manger environ 20% de leur poids en coquillages, et ça tous les jours ! La plus grande partie de l’énergie de toute cette nourriture sert à chercher de la nourriture, bien que le toilettage rapide soit aussi très énergique. Ce qui aide la loutre de mer à maintenir un équilibre malgré toutes ces activités qui requièrent de l’énergie, c’est le repos. Après avoir mangé, les loutres de mer passent beaucoup de temps à se reposer en flottant sur l’eau.

Le régime alimentaire de la loutre de mer repose principalement sur les oursins

Les loutres de mer mangent généralement des oursins.D’ailleurs, en raison de leur appétit vorace, elles peuvent rapidement et facilement décimer la population d’oursins dans l’écosystème. Les oursins à leur tour mangent du varech, et si leur nombre reste sans contrôle, ils peuvent transformer une forêt de varech animée en un désert stérile parsemé d’oursins. Cela signifie que la loutre de mer a un travail très important: celui d’entretenir la forêt de varech.

Une loutre de mer qui déguste, comme à son habitude, des oursins

Les scientifiques ont fait un constat. Lorsque les loutres sont réintroduites dans une région côtière où elles étaient autrefois communes, la communauté change alors radicalement en raison du retour de la forêt de varech. Avant la réintroduction des loutres de mer, une forêt de varech pouvait être réduite à un arbuste dépourvu de la plupart des formes de vie. Avec le retour des loutres, les oursins sont rapidement mangés avant d’avoir l’occasion de ronger les racines du varech. La forêt de varech supporte beaucoup plus de créatures marines que le fond marin laissé par les oursins surpâtureurs.

Quand il y a une plus grande diversité d’espèces, l’écosystème est plus stable. Il est également protégé contre les changements drastiques, tels que la perte soudaine d’une espèce, car il existe différentes espèces qui partagent des tâches ou des fonctions similaires au sein de l’écosystème. De cette façon, si l’une de ces espèces meurt ou s’éloigne, une autre peut prendre sa place pour que l’écosystème puisse continuer comme il était.

Heureusement pour nous, les loutres de mer, au bord de l’extinction, ont pu rebondir. Historiquement, les loutres de mer étaient chassées pour leurs fourrures épaisses et douces dans leur habitat naturel au large des côtes de l’Alaska et de la Californie. Heureusement, les indigènes de San Miguel ont trouvé un moyen de coexister avec eux sans couper leur commerce de fourrure ou en chassant les loutres de mer. Les gens chassaient encore les loutres pour leur fourrure, mais seulement dans les zones reculées, loin des bancs de coquillages. Ces bancs de coquillages étaient protégés parce que les loutres de mer et les humains aimaient manger des ormeaux rouges. Environ 600 ans plus tard, les scientifiques développent des stratégies de rétablissement des espèces plus sophistiquées basées sur la fonction de l’écosystème. Les nouvelles méthodes d’évaluation du rétablissement d’une espèce qui a été perdue passent d’une démographie (comme un dénombrement ou un recensement de la population en rétablissement) à un critère plus écologique. Pour les loutres de mer, cette nouvelle méthode ne nécessite que le comptage des oursins, qui sont beaucoup plus faciles à dénombrer car ils sont plutôt sédentaires. Après cela, le nombre d’oursins est entré dans un algorithme qui fournira une estimation de la couverture de varech. Une zone dominée par le varech serait considérée comme ayant une population de loutres de mer complètement rétablie, puisqu’elle aurait mangé la plupart des oursins qui ont empêché la croissance de la forêt de varech. Comparée aux anciennes méthodes de nombreux balayages aériens, cette nouvelle méthode est à la fois moins chère et plus efficace pour une récupération durable des espèces. De cette manière, l’écosystème forestier de varech biologiquement diversifié est préservé grâce aux loutres de mer.

Une loutre de mer dans un écosystème de varech

Qu’est-ce que cela signifie pour les humains?

Eh bien, bien que les pêcheries rivalisent avec les loutres pour les coquillages, la forêt de varech rétablie attirera plus de types de poissons que nous pourrons manger. Les loutres de mer peuvent également stimuler le tourisme de la même façon que les montres à baleines. Les touristes aimeraient voir une loutre de mer adorable dans la nature. Ils peuvent prendre des photos des loutres qui se tiennent par la main ou les regarder intelligemment utiliser des pierres comme outils pour casser une palourde comme ils le feraient dans un restaurant (bien qu’avec un outil plus sophistiqué qu’un rocher).

La loutre de mer

Loutre de mer: description et mode de vie d’une espèce clé

La loutre de mer, membre aquatique de la famille des belettes, se trouve le long des côtes de l’océan Pacifique, en Amérique du Nord et en Asie. La loutre de mer passe le plus clair de son temps dans l’eau. Les loutres de mer ont des pattes palmées, une fourrure hydrofuge (la plus épaisse du monde) pour les garder au sec et au chaud, et des narines et des oreilles qui se ferment dans l’eau.

Les loutres de mer sont une espèce clé, ce qui signifie que leur rôle dans leur environnement a plus d’effet que d’autres espèces. En tant que prédateurs, les loutres de mer jouent un rôle essentiel dans le maintien de l’équilibre des écosystèmes marins près des côtes. En effet, sans les loutres de mer, les animaux sous-marins qu’ils dévorent dévoreraient les forêts de varech au large de la côte qui servent de couverture et de nourriture à de nombreux autres animaux marins. De plus, les loutres de mer aident indirectement à réduire les niveaux de dioxyde de carbone atmosphérique, un gaz à effet de serre répandu, car les forêts de laminaires jouent un rôle important dans la capture du carbone dans les écosystèmes côtiers.

Le régime alimentaire des loutres de mer: que mange la loutre de mer?

Les loutres de mer mangent des oursins, des ormeaux, des moules, des palourdes, des crabes, des escargots et environ 40 autres espèces marines. Les loutres de mer mangent environ 20% de leur poids dans les aliments chaque jour pour soutenir leur métabolisme élevé.

Une loutre de mer qui déguste, comme à son habitude, des oursins

Population des loutres de mer

Historiquement, les loutres de mer se chiffraient entre plusieurs centaines de milliers à plus d’un million. Malheureusement, en raison du commerce de la fourrure, les nombres mondiaux sont tombés à un total de 1000-2000 au début des années 1900. Aujourd’hui, on estime qu’il y en a un peu plus de 106 000 dans le monde, avec un peu plus de 3 000 en Californie.

Habitat: où vit la loutre de mer?

Les loutres de mer vivent dans les eaux côtières peu profondes du Pacifique nord. Leur aire de répartition historique s’étendait du Japon, le long de la côte de Sibérie et de la chaîne des Aléoutiennes jusqu’à la Basse-Californie, en passant par l’Alaska, la Colombie-Britannique, Washington, l’Oregon et la côte californienne. On trouve actuellement des loutres de mer au Canada, en Russie, au Japon, en Californie et à Washington, mais la majorité des loutres de mer sauvages se trouvent dans les eaux de l’Alaska. Des observations récentes d’observations de loutres de mer ont également eu lieu au Mexique.

Aux États-Unis, il existe deux sous-espèces distinctes de loutres de mer, la loutre de mer (Enhydra lutris kenyoni) et la loutre de mer (Enhydra lutris nereis). Les loutres de mer du Nord se trouvent dans les îles Aléoutiennes, dans le sud de l’Alaska, en Colombie-Britannique et à Washington. Les loutres de mer du Sud, également connues sous le nom de loutres de mer de Californie, vivent dans les eaux le long de la côte californienne et vont du comté de San Mateo au nord jusqu’au comté de Santa Barbara au sud.

Comportement des loutres de mer

Les loutres de mer passent une grande partie de leur vie dans l’eau et peuvent plonger jusqu’à 330 pieds lorsqu’elles cherchent de la nourriture. Elles se reposent parfois dans les forêts de varech côtières, drapant souvent le varech sur leurs corps pour ne pas s’éloigner.

Le mode de vie des loutres
Des loutres de mer groupées

Elles dorment de cette façon, souvent rassemblés en groupes. Les loutres flottent parfois dans les forêts de varech, ou algues géantes, dans lesquelles elles s’emmêlent pour fournir un ancrage dans la mer tourbillonnante.

Ces loutres aquatiques font plus que dormir en flottant sur le dos. Elles sont souvent vues avec une palourde ou une moule et une roche qui a été habilement piégée du fond de l’océan. Les loutres placent la roche sur leur poitrine, et frappent à plusieurs reprises les coquillages contre elle jusqu’à ce qu’elle s’ouvre pour révéler le délicieux repas à l’intérieur. Elles mangent aussi des créatures aquatiques telles que les oursins, les crabes, les calmars, les pieuvres et les poissons.

Les loutres de mer sont les seules loutres à donner naissance à l’eau. Les mères nourrissent leurs petits tout en flottant sur leur dos. Elles tiennent les bébés loutres sur leur poitrine pour les soigner et leur apprennent rapidement à nager et à chasser.

Reproduction des loutres de mer

Les loutres de mer ont été caractérisées comme ayant des organisations sociales sexuellement ségréguées, avec des «zones masculines» et des «zones féminines». Les mâles loutres adultes pénètrent dans les zones femelles et établissent un territoire. Les mâles loutres peuvent s’accoupler en série avec les femelles loutres qui pénètrent sur leurs territoires. Les taux de copulation des mâles territoriaux sont étroitement liés à la disponibilité de l’abri et de la nourriture de ce territoire particulier.

Une reproduction saisonnière

La loutre de mer se reproduit tout au long de l’année, l’activité de reproduction atteignant un sommet à l’automne. L’accouchement a lieu tous les mois de l’année avec une fréquence maximale au printemps. Certaines caractéristiques du cycle reproductif telles que la période de l’année où les femelles accouplent et paissent, la durée des périodes de dépendance, les poids à la naissance et la durée entre les tentatives reproductives successives chez les femelles peuvent varier en fonction des conditions environnementales. En général, la reproduction est plus saisonnière en Alaska qu’en Californie.

L’accouplement des loutres de mer

Lors de l’accouplement, une paire se lie pendant 1 à 4 jours. Pendant cette période, la paire conduit toutes les activités à proximité les unes des autres et plusieurs copulations peuvent avoir lieu dans l’eau. Pendant la copulation, le mâle attrape la femelle par le nez et la monte du dos.  Parfois, les femelles sont gravement blessées et stressées lors de tentatives de reproduction. Le lien du couple est terminé lorsque la femelle quitte le territoire du mâle. À ce moment, le mâle peut tenter d’empêcher la femelle de partir. Il semble que la réceptivité sexuelle d’une femelle se termine avant la dissolution de la liaison par paire et est susceptible d’être la raison pour laquelle la liaison par paire se termine. Il est suggéré que l’œstrus dure de 3 à 4 jours en fonction de la durée de la liaison par paire.

L’accouchement de la loutre de mer

L’accouchement a été observée sur terre, mais il se produit généralement dans l’eau. L’intervalle normal de mise bas est d’environ 12 mois et la période de gestation d’environ quatre à six mois.

Une maman loutre et son bébé

Les ancêtres des loutres

Les ancêtres des loutres: des archives fossiles médiocres

Les premiers mammifères connus ont évolué au cours de la période Jurassique, il y a environ 200 millions d’années. Ces minuscules mammifères ressemblant à des musaraignes et aux arbres vivaient en même temps que de puissants dinosaures. Les premiers fossiles reconnaissables de loutres encore trouvés sont des animaux qui vivaient il y a environ 30 millions d’années à la fin du Tertiaire. Les fossiles européens d’un genre de loutre éteint appelé Paralutra ont 25 millions d’années. Paralutra est un parent proche des loutres modernes et aurait ressemblé aux espèces vivantes. Certains savants pensent que Paralutra pourrait même être un ancêtre direct de la loutre eurasienne d’aujourd’hui.

Reconstitution de Mauricio Antón

Vieilles loutres dans l’Idaho

La loutre de rivière d’Amérique du Nord est apparue il y a environ 1,9 million d’années. Ses ancêtres sont probablement arrivés en Amérique depuis l’Europe ou l’Asie. Il y avait déjà des loutres vivant dans les marécages et les rivières de l’Idaho il y a 3,5 millions d’années. À cette époque, l’Idaho était beaucoup plus humide que maintenant. Les fossiles d’une loutre appelée Satherium piscinarium ont été trouvés aux côtés de fossiles de castors, de cygnes et de pélicans. L’ancêtre des chevaux, des chameaux et des paresseux terrestres vivait dans les environs. Satherium n’était pas étroitement apparenté aux loutres de rivière. Il appartenait à une lignée américaine qui comprend les espèces sud-américaines vivantes de loutres géantes. Satherium peut avoir été un ancêtre de la loutre géante. Certaines personnes suggèrent même qu’il pourrait s’agir de la même espèce.

L’extinction des loutres de mer

Les loutres de mer sont les plus récentes des groupes de loutres. Il y a seulement une espèce de loutre de mer survivante, mais il y a des fossiles d’au moins cinq espèces éteintes appartenant à deux genres. Les loutres de mer enhydriodon vivaient en Europe, en Asie et en Afrique. Il y avait au moins trois espèces d’Enhydriodon. Personne ne sait s’ils vivaient dans des habitats marins ou d’eau douce.


La «loutre d’ours» de 200 kg est l’un des nombreux grands carnivores qui a disparu il y a environ 2 millions d’années – Illustration de VICTOR LESHYK

Il y a trois millions d’années et demi, des loutres géantes vivaient aux côtés de chevaux, de chameaux et de paresseux dans l’Idaho.

Le genre Enhydritherium contenait deux espèces, l’une en Europe et l’autre en Amérique du Nord. Les biologistes pensent qu’ils vivaient un peu comme les loutres de mer aujourd’hui, passant la plus grande partie de leur vie dans un environnement marin. La loutre de mer du genre Enhydra, qui comprend l’unique espèce survivante, a d’abord vécu dans le Pacifique Nord. Enhydra s’est ensuite propagé dans d’autres régions. Les fossiles les plus anciens datent du début du Pléistocène, il y a 1,6 million d’années. Une espèce disparue, Enhydra macrodonta, a survécu jusqu’à il y a 10 000 ans. Il est possible que cette espèce ait été chassée jusqu’à l’extinction pour sa fourrure. En effet, il y a 10 000 ans, des humains vivaient en Amérique du Nord, et les fourrures chaudes de loutres auraient logiquement été utiles. Les archéologues d’Amérique du Nord ont trouvé des outils en os de loutre et des dents de loutre comme goujons pour décorer les boîtes.

L’évolution des loutres

L’évolution des loutres: un processus entier d’adaptation

Selon des preuves scientifiques, les loutres seraient sur Terre depuis 23 millions d’années. La loutre telle que nous la connaissons aujourd’hui a peut-être beaucoup évolué il y a environ 7 millions d’années. Pour avoir vécu jusque là, les loutres auraient subi de nombreuses adaptations. L’évolution des loutres à travers le temps est donc un sujet qui nous a particulièrement intéressé ! Certaines d’entre elles sont spécifiques à une espèce donnée. La capacité de déplacement à la fois sur terre et sur l’eau est l’une d’entre elles pour toutes les loutres, à l’exception de la loutre de mer. Le reste d’entre elles ont des pieds palmés qui les aident dans l’eau. Pourtant, les loutres ont aussi cinq orteils sur chaque pied qui les aident à se déplacer facilement sur terre. La théorie qui est le plus souvent soutenue est que ces premières loutres étaient autrefois exclusivement des animaux terrestres . Ils ont fini par être dans l’eau pour échapper aux prédateurs et survivre à ce qui se passait autour d’eux. De nombreux experts pensent que les sources de nourriture sont devenues limitées sur terre, poussant alors les loutres à chasser davantage dans l’eau pour survivre. Le « manteau » qu’elles ont maintenant était une façon de s’adapter aux températures froides dans ces eaux.

Depuis des centaines d’années, la loutre est chassée pour sa fourrure épaisse

La survie des loutres sur terre et dans l’eau

Beaucoup se demandent cependant pourquoi les loutres n’ont pas évolué en un animal aquatique complet comme tant d’autres l’ont fait. On croit qu’elles étaient capables d’être assez polyvalentes pour la terre et l’eau en raison de leur petite taille et de la structure globale de leur corps. Ce qui est probablement arrivé, c’est qu’elles passaient de plus en plus de temps dans l’eau en raison de la nécessité de chasser de la nourriture plusieurs heures par jour. Cependant, elles retournaient également sur terre la nuit pour se reposer dans leurs tanières.

La loutre vit aussi bien sur terre que dans l’eau

A partir de là, d’autres éléments de leur anatomie ont évolué pour les aider à survivre aussi bien sur terre que dans l’eau. Cela inclut leur capacité pulmonaire, leurs nageoires et même la facilité d’accoucher dans l’eau pour les femelles. Au fur et à mesure que leurs poumons se sont améliorés, les loutres ont pu commencer à plonger pour se nourrir plutôt que de simplement chercher de la nourriture à la surface de l’eau.

Les loutres: des créatures à l’évolution mystérieuse

Le processus d’évolution complet pour les loutres est encore plein de mystère. Bien que nous ayons de bonnes preuves sur lesquelles baser nos informations, beaucoup de pièces finales manquent au puzzle. À mesure que les chercheurs trouveront plus d’informations et qu’ils développeront de nouveaux outils pour les évaluer, nous aurons plus d’informations à utiliser.

Il ne semble pas y avoir autant de controverses sur le processus d’évolution des loutres, comme cela a été le cas dans le passé avec d’autres types d’animaux. C’est parce que plus de fossiles ont été trouvés parce qu’ils sont également des créatures terrestres. C’est plus difficile quand ils ne sont que des animaux aquatiques, car les seuls restes se trouvent au fond de l’eau.

Consultez notre article sur les ancêtres des loutres pour en savoir plus sur leur origine.

La reproduction des loutres

Le processus de reproduction des loutres

Après avoir obtenu leur maturité sexuelle, les loutres peuvent se reproduire. Elles se reproduisent une ou deux fois par an, et l’accouplement se déroule généralement soit l’hiver, soit l’été. La reproduction des loutres est un processus complexe que nous vous invitons à découvrir !

Chez les loutres de mer, ou Enhydra lutris, le processus de reproduction est très unique du fait de leur mode de vie mais surtout de la capacité des loutres femelles à retarder le développement de l’embryon.

La femelle loutre attire le mâle loutre

Le mâle loutre retrouve la femelle dès lors qu’il entend ses cris aigus et lorsqu’elle sécrète ses glandes anales. La catiche, comme on nomme le terrier, est construite avant l’accouplement. On y trouve deux entrées distinctes. D’une part, il y’a une entrée qui est sous l’eau, d’autre part, il y’a une entrée située à la surface du sol. Cette dernière est recouverte par l’épaisse végétation.

Une belle loutre femelle

L’accouplement des loutres

Les loutres s’accouplent généralement dans l’eau, pour une durée approximative d’une demi-heure. Quand une loutre de mer mâle trouve une femelle réceptive, les deux loutres s’engagent alors dans un comportement ludique, jusqu’à parfois devenir agressif. Ils se lient pour la durée de l’oestrus, ou 3 jours. Le mâle loutre tient la tête ou le nez de la femelle loutre avec ses mâchoires pendant la copulation. D’ailleurs, on peut parfois voir des cicatrices visibles sur les femelles, à la suite de ce comportement assez atypique.

Reproduction des loutres de rivière dans l’eau

Une reproduction plus complexe pour les loutres de mer

Les loutres de rivière femelles accouchent après une grossesse de neuf semaines. En revanche, la reproduction de loutres de mer peut être un peu plus compliquée.

Les loutres de mer femelles vivent en grands groupes. Quand l’une des femelles se prépare à se reproduire, elle dégage un parfum qui attire les mâles. Quand un mâle détecte l’odeur, il nage parmi les femelles avec le visage vers le bas, nageant plus rapidement que la normale, à la recherche de la femelle parfumée. En la retrouvant, il nage et l’embrasse, en se frottant et en frottant son corps. Si elle est prête à s’accoupler, le mâle reste avec elle pendant quelques jours. Sinon, elle le rejette en claquant des dents de façon fugace le repoussant.

La loutre de mer peut retarder le développement du loutron

Les loutres de mer s’accouplent avant l’arrivée de la saison orageuse, quand les mers deviennent rugueuses. La mer agitée rend l’accouplement difficile et la nourriture plus difficile à trouver. Les loutres de mer femelles peuvent retarder le développement de leurs jeunes jusqu’à la fin de la saison orageuse en empêchant l’œuf de s’implanter dans leur utérus.

Reproduction de loutres de mer dans l’eau

La loutre de mer fait partie de plusieurs espèces de mammifères qui subissent une implantation différée dans laquelle l’embryon ne s’implante pas immédiatement après la fécondation, mais demeure en suspension en permettant la naissance dans des conditions favorables. L’implantation retardée produit des temps de gestation variés, qui ont été signalés comme étant de 4 à 12 mois.

Les loutres de mer donnent naissance à leurs petits une fois que le mauvais temps a disparu, quand la nourriture et les abris sont plus abondants. Les femelles donnent généralement naissance environ une fois par an, bien que beaucoup de femelles connaissent des intervalles de reproduction plus longs, donnant naissance tous les 2 ans. Si un chiot ne survit pas, la mère peut souffrir d’œstrus post-partum.

Cette capacité de retarder la grossesse n’est pas unique aux loutres de mer. Les blaireaux, les belettes et les kangourous peuvent aussi ralentir ou retarder le développement de leurs fœtus. Une grossesse retardée signifie que la durée de l’accouplement entre la loutre de mer et la naissance varie considérablement. Le maximum est de 12 mois

La loutre géante

Loutre géante: comment vit la plus grande des loutres ?

Dans la famille des Mustelidae, originaire d’Amérique du Sud, il existe une espèce de loutre nommée la loutre géante . Parmi les différentes espèces de loutres, c’est l’unique  loutre membre du genre Pteronura. C’est pour cette raison qu’elle est nommée la Pteronura Brasiliensis, soit la loutre géante du Brésil ou loutre géante sud-américaine. Elle est la plus longue des loutres du monde, même si la loutre de mer (Enhydra lutris) est plus lourde.

Pteronura Brasiliensis – Loutre géante

Voici tout ce qu’il y’a à savoir sur la loutre géante.

Description de la loutre géante

La loutre géante est la plus grande de son espèce, aussi longue qu’un homme et aussi lourde qu’un berger allemand. Un mâle peut mesurer de 1,5 à 1,8 mètre de long accompagné d’un poids pouvant aller de 26 à 32kg, alors que la femelle peut mesurer de 1,5 à 1,7 mètre pour un poids entre 22 et 26kg. Cependant, le mâle et la femelle n’ont pas de grandes différences, il est donc difficile de faire la distinction. De ce fait, la loutre géante est considérée comme un des grands prédateurs d’Amérique du Sud aux côtés du jaguar, anaconda ou encore du puma.

Cette loutre a une tête globuleuse, légèrement aplatie, avec un museau arrondi et incliné. La tête a de nombreuses moustaches longues, fortes et épaisses : mystique (moustache), sourcilière (sourcil) et gorge. Ces moustaches contiennent de nombreuses terminaisons nerveuses, au point où leur cerveau y consacre une plus grande partie à l’analyse des moustaches.

Les yeux de la loutre géante ont d’énormes muscles du sphincter pour aider à se concentrer, et ils peuvent même se gonfler. Comme une majorité des mammifères placentaires, les loutres ne voient pas la lumière rouge. Elles voient le monde en bleu / vert.

La queue musclée de la loutre géante

La queue est très fortement musclée à la base et aplatie, avec un rebord bilatéral comme on peut voir sur des lames d’épées. L’extrémité de la queue est arrondie et la fourrure est particulièrement courte.

Les jambes et pattes de la loutre géante sont fortes et grandes. Les pattes antérieures sont courtes et trapues, étant fortement musclées. Elles sont grandes, nues en bas, avec de forts orteils et griffes, palmées au bout des doigts.

Mode de vie de la Pteronura Brasiliensis

Le comportement de la loutre géante

Les loutres géantes sont des animaux très sociaux. La loutre géante vit généralement en groupes familiaux de trois à dix individus. Les groupes respectent les territoires et ne se battent pas les uns avec les autres. La structure sociale stable de chaque groupe est centrée sur la paire dominante liée à la vie, qui est la seule paire qui se reproduit. Ces groupes se reposent, jouent, voyagent, pêchent et dorment ensemble. Les membres du groupe utilisent des latrines communes où ils frottent leurs excréments et l’urine dans la terre avec leurs pattes, afin de faire connaître la résidence du groupe.

La reproduction des loutres géantes

Un couple de loutres géantes

La reproduction peut avoir lieu tout au long de l’année, bien que la plupart des jeunes loutrons naissent pendant la saison sèche. La taille des loutres portées varie d’un à six oursons, après une grossesse de 64 à 72 jours. Les bébés loutres sont pris en charge par les adultes et les frères et sœurs plus âgés. Au bout de deux à trois semaines, les loutrons sont mis à l’eau par la femelle, et à trois ou quatre mois, les bébés loutres commencent à chasser et à voyager avec la famille. Les jeunes loutres sont sevrées à six mois et sont des chasseurs efficaces à l’âge de dix mois, bien qu’ils restent avec le groupe familial pendant au moins une autre année. La maturité sexuelle des loutres est atteinte à l’âge de 2,5 ans, après quoi de nombreux jeunes adultes se dispersent.

Des loutrons de l’espèce de la loutre géante

La loutre géante est diurne. Bien que très adaptées à son mode de vie amphibie et malgré son apparence maladroite à terre, les loutres géantes vivent dans les lacs et les rivières lentes dans les zones boisées. Ils sont parfaitement adaptés à leur environnement aquatique, avec de grands pieds palmés et des queues robustes pour les guider à travers la végétation submergée, et des oreilles et des nez qui se ferment lorsqu’ils plongent à la recherche de proies. Une loutre adulte peut consommer jusqu’à 4,5 kg (10 livres) de poisson par jour, mais elle mange également des caïmans, des anacondas, d’autres serpents et même des tortues occasionnellement.

Déplacement des loutres géantes

Dans l’eau, les loutres géantes sont des nageurs fluides et gracieux. La méthode de nage lente est une pagaie à quatre pattes, avec la queue stationnaire. En nageant rapidement, les pattes sont près du corps, et tout le corps ainsi que la queue ondulent. Les pattes avant sont déployées et les gros pieds arrière sont utilisés pour donner une poussée supplémentaire. Les vitesses de nage normales sont d’environ 4 m / s et les longueurs de plongée sont en moyenne de 20 secondes. Quant aux louveteaux, cela reste difficile pour eux puisqu’ils doivent attendre leurs muscles nageurs se développent pour se déplacer dans l’eau.

Sur terre, les loutres géantes sont maladroites. Ils ne trottent pas ou ne sautent pas et contrairement à d’autres loutres, ils ne glissent pas pour s’amuser. En marchant, la tête est basse, le dos est voûté et le dernier tiers de la queue est maintenu incurvé au-dessus du sol. Cependant, les loutres peuvent parcourir une distance considérable entre les plans d’eau, ayant tendance à emprunter des chemins bien usés.

Une loutre géante qui se régale

Les loutres géantes peuvent se déplacer au galop même si leur vitesse n’est pas très rapide. Toutefois, leur déplacements sont très bruyants car leurs larges pattes frappent le sol. Lorsqu’il s’agit de monter ou en descendre les pentes, elles se déplacent très lentement et prudemment : elles glissent la tête la première, avec les quatre pattes évasées comme des freins.

Tout ce qu'il faut savoir sur les loutres et leur reproduction